¿Sabes cómo restaurar suelos degradados mediante el cultivo del café?

Si la respuesta es no, sigue leyendo y entérate.

Pero primero repasemos algunos conceptos como son la formación y la erosión del suelo.

Suelo degradado por Desertificación.
Fuente: rtve.es

¿El suelo agrícola es un recurso natural renovable?

La formación del suelo en términos de agricultura es un proceso muy importante. Sin suelos aptos para la agricultura no hay comida.

La formación de 1 centímetro de suelo arable (apto para el cultivo) en condiciones naturales,  tarda entre 100 y 400 años, dependiendo de muchos factores.

Como el clima, el relieve, el tipo de vegetación existente y los procesos de intervención humana.

Así que contrario a lo que muchos creen, el suelo puede considerarse como un recurso NO RENOVABLE pues su proceso de formación es muy lento.

Y si los agricultores no aprenden a utilizarlo de manera adecuada, tendremos cada día una mayor cantidad de hectáreas de suelos degradados e inútiles para la producción de alimentos.

¿Qué es la erosión acelerada y cómo afecta a la agricultura?

Si recuerdas tus clases de geografía  en el cole, sabrás que el agua, el viento y el hielo son agentes que trasportan partículas de la superficie del suelo de un lugar a otro.

Y que a éste proceso se le denomina “Erosión natural”,  que es el que da origen a la formación del suelo.

Pero hay otro tipo de erosión que es causada por el hombre debido a prácticas inadecuadas de cultivo, ganadería y deforestación. Y que es la que da origen a suelos degradados.

Cuando se ara el suelo, cuando se usan herbicidas, cuando se talan bosques, la superficie del suelo queda expuesta.

Y el viento y la lluvia al no encontrar impedimentos (la cobertura vegetal) arrastran rápidamente  gran cantidad de suelo arable que va a parar a los ríos y finalmente al mar.

A éste tipo de degradación del suelo se le denomina erosión antrópica y a diferencia de la erosión natural, es una erosión acelerada.

En un suelo sin cobertura vegetal, pueden perderse hasta 10 y más centímetros de capa arable durante un aguacero fuerte.

En otras palabras, lo que a la naturaleza le costó construir cientos de años se puede perder en solo 30 minutos o menos dependiendo de la intensidad y duración del aguacero.

Los suelos degradados son la consecuencia de la erosión acelerada

Paisaje de suelo degradado a causa de la desertificación. Una res buscando comida en medio de un desierto creado por el mal manejo agrícola del suelo.
Fuente: planoinformativo.com

Se estima que cerca del 80% de la tierra agrícola en el mundo sufre erosión moderada a severa y 10 % erosión ligera a moderada (Lal y Stewart, 1995 citados por Rivera, Sinisterra, & Calle, 2004).

Y que para 2050, si no se toman acciones ahora, el 90% de los suelos agrícolas del mundo estarán afectados por diferentes grados de erosión.

Esto sumado al crecimiento de la población mundial que para 2050 se estima en 9700 millones de personas, significa que habrá millones de personas desplazadas por efecto de las hambrunas.

Y estas hambrunas habrán sido el resultado de la degradación de los suelos cultivables incapaces de producir cosechas abundantes y suficientes.

De hecho, desde hace décadas venimos viendo éxodos humanos sobre todo en África, Asia, India y América  a causa de la degradación y desertización de los suelos.

¿Vas entendiendo la magnitud del problema?

Veamos cuales son las prácticas que llevan a una erosión acelerada.

Prácticas inadecuadas que conducen a la formación de suelos degradados.

1. Las malas prácticas ganaderas degradan el suelo

Suelo degradado por Erosión Pata de vaca o terraceo.
Erosión por terraceo. Fuente: madrimas.org

Si has observado los campos donde pasta el ganado, habrás notado que aparecen pequeños surcos.

Estos son causados por el pisoteo del ganado que transita siempre por los mismos lugares compactando el suelo.

De manera que el suelo pierde su estructura original y al volverse más duro, el agua de la lluvia no puede penetrar fácilmente.

Y empieza a escurrir por la superficie del suelo causando esa erosión en forma de terracetas.

A éste tipo de erosión se le denomina terraceo o erosión por pata de vaca.

Las raíces de los pastos tampoco pueden desarrollarse fácilmente en ese suelo compactado y las pasturas son cada vez de menor calidad.

Esta es la razón por la que año tras año, se talan bosques para ampliar la frontera ganadera y así el ciclo de degradación del suelo se perpetúa a causa del mal manejo.

2. La deforestación: tala y quema de bosques  provocan suelos degradados

El uso inadecuado de los suelos agrícolas no solo provoca degradación física como la erosión y la compactación.

También provoca degradación química como la salinización, la acidificación y la acumulación de metales pesados.

Así que al irse deteriorando la calidad del suelo, las cosechas año con año son cada vez menores.

Es decir, se pierde la productividad agrícola por unidad de área cultivada.

Y los agricultores se ven forzados a ampliar la frontera agrícola para lo que recurren a la tala y quema de bosques.

Lo que trae consecuencias desastrosas no solo en términos de pérdida de biodiversidad y ecosistemas estratégicos.

Sino que el suelo mismo, al ser sometido a la quema y quedar despojado de la vegetación original, queda expuesto a la lluvia que ocasionará perdidas de suelo fértil por arrastre.

Además, cuando se quema la vegetación, también se está quemando la materia orgánica del suelo.

Y esa materia orgánica es la responsable de mantener la vida de micro organismos, insectos, lombrices y una gran variedad de macro fauna que cumple funciones eco sistémicas necesarias para mantener la salud, equilibrio y productividad del suelo.

3. Las malas prácticas agrícolas

Suelo degradado por Compactación.
Compactación del suelo por laboreo con maquinaria pesada. Fuente: tractoexport.com

Este es un tema muy amplio al que bien pudiéramos dedicar muchas páginas.

Así que vamos a resumir y a enumerar las principales prácticas agrícolas que mayor deterioro causan al suelo.

a. El laboreo del suelo con maquinaria pesada:

El uso reiterado de maquinaria agrícola como arados de disco, rastras y rastrillos provoca la compactación del suelo.

El suelo al quedar compactado pierde su capacidad de drenaje.

El drenaje al quedar impedido favorece la acumulación de sales (naturales o adicionadas en forma de fertilizantes)

Las sales al acumularse causan la formación de suelos salinos en los que la mayoría de cultivos no pueden desarrollarse.

Y aquí estamos ante una de las principales causas de desertización y formación de suelos degradados: La compactación y salinización del suelo.

b. La siembra de cultivos en el mismo sentido de la pendiente del terreno

Cultivos sembrados en el sentido de la pendiente lo que origina suelos degradados por erosión en surcos.
Erosión en surcos. Autor: Carlos Escobar P. Fuente: Geotecnia para el trópico andino

Esta es una de las principales causas de los procesos de erosión hídrica.

Cuando se siembran cultivos en surcos a favor de la pendiente, el agua de la lluvia corre libremente ladera abajo arrastrando la capa arable del suelo y formando surcos.

Estos surcos con el tiempo, tras varias temporadas de lluvia, terminan convertidos en grandes cárcavas muy difíciles y costosas de recuperar.

c. La aplicación generalizada de herbicidas

Como ya lo dijimos al comienzo del artículo, la aplicación de herbicidas deja totalmente desnudo el suelo.

De manera que la capa arable del suelo se pierde fácilmente por efecto de la erosión.

Erosión laminar en cultivos de café
Erosión laminar en cultivos de café . Fuente CENICAFÉ

d. La tala de árboles

En los relieves inclinados y pendientes, los árboles cumplen una función fundamental de estabilización del suelo.

Con sus raíces profundas amarran el suelo al mismo tiempo que favorecen el drenaje las aguas subterráneas.

De ésta manera evitan que se provoquen desprendimientos de grandes masas de suelo.

Cuando el agricultor los tala para ganarse unos cuantos metros cuadrados de área de cultivo, lo que está haciendo es poner en peligro la estabilidad de su terreno.

Ahora que tenemos un poco más claro el problema de lo que es la erosión y la formación de suelos degradados, vamos al grano.

¿Cómo recuperar la salud del suelo al tiempo que cultivamos café y otros productos?

Son varias las prácticas que debemos llevar a cabo y aunque en principio parece difícil, a la larga son prácticas simples y poco costosas.

Y como dice mi maestro de suelos, el Doctor Horacio Rivera, siempre resulta más barato y eficiente prevenir la erosión que controlarla.

1. Siembra tus plantas de café a través de la pendiente y evita los suelos degradados en tu finca cafetera

La siembra en curvas de nivel evita los suelos degradados en el cultivo de café.
Café sembrado en curvas a nivel. Fuente: docplayer.es

La mayoría de suelos agrícolas dedicados al cultivo del café en sur y centro América corresponden a suelos de ladera con inclinaciones variables.

Muchos de esos suelos tienen pendientes de más de 30 ° por lo que es necesario hacer el trazo en curvas de nivel a través de la pendiente.

Cuando cultivamos el café o cualquier otro cultivo al través, estamos formando barreras naturales que ayudan a retener el suelo que puede ser arrastrado por la lluvia.

Si quieres saber cómo hacer trazos en curvas de nivel con el uso del nivel A, haz clic en éste enlace.

2. Siembra barreras vivas entre los surcos de café

Las Barreras vivas con Vetiver  evitan la formación de suelos degradados en el cultivo de café.
Barreras vivas con Vetiver en cultivos de café. Autor: Allan Hruska. Fuente: researchgate.com

La sola siembra del cultivo de café en curvas de nivel o a través de la pendiente no es suficiente.

Si tu terreno es inclinado, necesitarás establecer barreras vivas. La distancia entre barreras dependerá del porcentaje de pendiente de tu terreno así:

Tabla con distancias de siembra de barreras vivas según el grado de pendiente del terreno.
Fuente: FHIA. (2011). Guía sobre prácticas de conservación de suelos. Segunda Edición. La Lima, Cortéz, Homduras: Centro de Comunicación Agrícola de la FHIA.

Estas barreras se siembran generalmente con limoncillo, citronela o vetiver, que son plantas gramíneas parecidas a los pastos.

Son de baja altura, se mantienen en su sitio (no invaden el cultivo) y  sus raíces amarran muy bien el terreno.

Además pueden ser cosechadas para la venta, para forraje o para elaboración de compostajes y coberturas muertas.

Al formarse una barrera continua con estas plantas, ellas atajan el suelo que es arrastrado por la lluvia y favorecen la formación natural de terrazas.

3. Siembra árboles para sombrío y amarre del suelo

Esta es otra práctica muy efectiva para evitar la formación de suelos degradados y erosionados.

Los árboles además de proveer sombra, proveen muchos servicios:

  1. Ayudan a amarrar el suelo con sus raíces
  2. Facilitan el drenaje interno del agua en el suelo
  3. Proveen materia orgánica al suelo con sus hojas secas
  4. Regulan la escorrentía del agua lluvia permitiendo que un mayor porcentaje de agua se infiltre en el suelo en lugar de rodar por la superficie.
  5. Proveen leña, madera o alimento (en el caso de frutales).

Las mejores especies para sombrío de café son las leguminosas como el Guamo (Inga spp), el Carbonero (Calliandra spp), el Matarratón (Gliricidia sepium), el Samán (Samanea saman) y el Chachafruto (Erythrina edulis).

El sombrío de Guamos (Inga spp) evita la formación de suelos degradados en el cultivo de café.
Cultivo de café bajo sombrío de Guamos (Inga spp). Fuente: CENICAFÉ.

Además de sombra, fijan nitrógeno al suelo y proveen mucha hojarasca que contribuye a la formación de materia orgánica en el suelo.

También los maderables como Cedro de altura (Cedrella montana), Nogal cafetero (Cordia alliodora) y Guayacán (Tabebuia spp).

Que al tener copas más estrechas permiten establecer una mayor densidad de árboles por hectárea y aprovechar la madera cuando llegan a su madurez.

¿Cuantos arboles de sombra se deben sembrar por hectárea?

Para establecer el número de árboles que puedes sembrar en un lote de café, debes tener en cuenta cual es el porcentaje natural de sombra que hay en tu terreno provocado por nubosidad.

La idea es que la suma de la sombra provocada por nubes y por arboles sea de más o menos entre 30 y 40%.

Un porcentaje mayor  de sombra se va a traducir en un menor porcentaje de floración y de producción de cerezas de café.

En general, puede sembrarse una barrera de árboles forestales cada  12 a 15 metros. Más o menos entre 40 y  hasta 70 árboles forestales por hectárea.

Si quieres conocer más sobre el efecto del sombrío sobre la producción de café, te invitamos a visitar éste artículo : Sombrío para el café según la nubosidad de la región.

Y si quieres conocer más sobre como producir café orgánico bajo sombra lee nuestro post Cultivo de café orgánico: 6 cosas que debes conocer

4. Evita los suelos degradados manteniendo coberturas nobles

Los caficultores están acostumbrados a utilizar herbicidas frecuentemente y a dejar el suelo totalmente libre de arvenses (las mal llamadas “malezas).

Como ya viste, un suelo desnudo pierde su capa arable rápidamente por erosión tras un aguacero.

Así que lo que se debe hacer es un manejo integrado de arvenses.

Debes establecer las llamadas “arvenses nobles” que por ser de baja altura y poseer sistemas de raíces poco profundas no interfieren con el cultivo.

Y mantienen el suelo protegido de la erosión al tiempo que ayudan a mantener la humedad por más tiempo.

Para establecer las arvenses nobles, al principio tendrás que hacer control mecánico  con guadaña y a los 15 días hacer una aplicación “selectiva” de herbicida en los parches en donde rebroten arvenses agresivas como pastos y cortaderas.

Si quieres saber cómo implementar un manejo integrado de arvenses en tu cafetal lee éste artículo de Cenicafe: Manejo integrado de arvenses en la zona cafetera central de Colombia.

5. Mantén limpio el plato de los árboles

Como la idea es mantener el suelo cubierto por arvenses nobles entre los surcos, debes estar muy pendiente de que tus plantas de café mantengan el plato  limpio.

La deshierba del plato o “gotera” de cada árbol debe hacerse a mano, con guadaña o con herbicida.

En éste último caso utilizando el selector de arvenses o  la fumigadora con una pantalla para la boquilla. De manera que el herbicida no toque las hojas del café.

Si utilizas la guadaña, también deberás utilizar un protector para que la cuchilla no hiera el tronco de los árboles.

Evita utilizar el azadón, pues con ésta herramienta se pierde todo el suelo fértil de la gotera del árbol y tus árboles de café irán quedando “empozados”.

Así que en la época invernal esos pozos se van a llenar de agua provocando la pudrición de las raíces y la muerte de tus cafetos.

Tampoco utilices el machete, porque es muy fácil herir el tronco de los árboles.

Y por esas heridas entrará un hongo: Ceratocystis fimbriata que provoca la enfermedad de la llaga macana del café que como ya sabrás termina por matar el árbol.

6. Implementa sistemas agro forestales en tu cultivo de café

¿Quién dijo que el cultivo de café debe ser un monocultivo?

El cultivo de café se presta para hacer diseños agro forestales que combinen varios estratos productivos.

Con un buen diseño, puedes establecer en tus cafetales barreras de plátano o banano, árboles frutales, cacao y árboles de sombrío.

La implementación de Sistemas agro forestales conformado por Pardillo, Café y Plátano cambur evitan la formación de suelos degradados en el cultivo de café..
Sistema agroforestal conformado por Pardillo, Café y Plátano Cambur. Autor: María Angélica Ormeño. Fuente: researchgate.es

En los lotes de renovación por siembra o por zoca, puedes sembrar cultivos de ciclo corto como maíz, frijol y calabaza o de ciclo anual como naranjilla (Solanum quitoense).

Así tendrás un agro sistema más diverso, más productivo y más resistente a plagas y enfermedades.

Además tendrás un flujo de caja constante por la venta de otros productos en los meses en que la producción de café es baja o mientras tus cafetales nuevos llegan a su etapa productiva.

Si te interesa saber cómo diseñar sistemas agro forestales en café te invitamos a leer este artículo de Cenicafe: Producción de café en sistemas agro forestales.

Beneficios de las prácticas de conservación de suelos en el cultivo del café

Ahora que ya sabes cómo controlar la erosión y evitar los suelos degradados en tu finca, vamos a enumerar los beneficios de implementar éstas prácticas de conservación de suelos en tus cafetales.

  1. Al evitar la erosión acelerada mantienes la fertilidad natural del suelo.
  2. El sombrío con árboles de especies leguminosas incrementa el contenido de materia orgánica y de nitrógeno del suelo.
  3. Al incrementarse el porcentaje de materia orgánica del suelo estas asegurando un mejor suministro de todos los nutrientes para tus cafetos.
  4. Al mantener árboles de sombrío y coberturas nobles en tus cafetales te estas asegurando un agro ecosistema más resistente ante el cambio climático, con una mejor regulación hídrica incluso en los meses de verano intenso.
  5. Los árboles son uno de los mayores sumideros de CO2 en el planeta. Si los mantienes, contribuyes a la captura de carbono.
  6. Al mantener un arreglo agro forestal diverso en tu cultivo de café y al aprovechar los lotes de renovación para establecer cultivos transitorios y anuales, puedes obtener otros productos agrícolas que ayudarán a tu flujo de caja.
  7. Al implementar sistemas agro forestales disminuyes los costos de control de arvenses porque estás crecen muy lentamente y en menor proporción al haber más competencia entre las plantas por espacio, luz, agua y nutrientes.
  8. Los arreglos agro forestales en café contribuyen a generar corredores biológicos que sirven de hábitat a muchas especies de aves, mamíferos e insectos.
  9. Los arreglos agro forestales al ser más bio diversos son hábitat de infinidad de controladores biológicos de plagas y enfermedades de los cultivos. De manera que tus cultivos serán mucho más sanos.
  10. También estarás ayudando a la sobre vivencia de cientos de especies de abejas melíferas y silvestres y de otros polinizadores indispensables para el mantenimiento de la vida en el planeta.
  11. Por último,  si te interesa obtener un sello de café como Rain Forest o algún certificado de café orgánico, ya habrás avanzado en lo fundamental que es producir café bajo un sistema de sombrío biodiverso y haber establecido todo un sistema de prácticas de conservación de suelos y aguas.

Si te interesa saber más sobre sellos y certificaciones para café lee nuestro post Guía de certificación de café: Costes, beneficios y primeros pasos.

Cuéntanos que te ha parecido el artículo y si conoces otras prácticas de conservación de suelos en café compártelas con todos.

Recuerda que en Qué Café te leemos en los comentarios.

2 Comentarios

  1. Muy útil documento, siempre y cuando se practique lo que recomienda.. Gracias por compartír

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